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La vie sur terre pendant la période précambrienne

La vie sur terre pendant la période précambrienne

L’intervalle de temps précambrien est la première période de l’échelle de temps géologique. Il s'étend de la formation de la Terre il y a 4,6 milliards d'années à environ 600 millions d'années et englobe de nombreux Eons et Eras menant à la période cambrienne dans l'Eon actuel.

Début de la terre

La Terre s’est formée il y a environ 4,6 milliards d’années lors d’une violente explosion d’énergie et de poussière, selon l’enregistrement de la Terre et d’autres planètes. Pendant environ un milliard d'années, la Terre était un lieu stérile d'action volcanique et une atmosphère peu adaptée à la plupart des types de vie. Il y a environ 3,5 milliards d'années, on pensait que les premiers signes de vie se sont formés.

Le début de la vie sur terre

La façon exacte dont la vie a commencé sur la Terre à l’époque précambrienne fait toujours l’objet d’un débat au sein de la communauté scientifique. Certaines théories qui ont été posées au fil des ans incluent la théorie de la panspermie, la théorie de la ventilation hydrothermale et la soupe primordiale. On sait cependant qu'il n'y avait pas beaucoup de diversité dans le type ou la complexité des organismes au cours de cette période extrêmement longue de l'existence de la Terre.

La plupart de la vie qui existait pendant la période précambrienne était constituée d'organismes procaryotes unicellulaires. Il existe en fait une histoire assez riche en bactéries et organismes unicellulaires apparentés dans les archives fossiles. En fait, on pense maintenant que les premiers types d'organismes unicellulaires étaient des extrémophiles du domaine archéen. La trace la plus ancienne retrouvée à ce jour remonte à environ 3,5 milliards d'années.

Ces formes de vie les plus anciennes ressemblaient à des cyanobactéries. Il s'agissait d'algues photosynthétiques bleu-vert qui se développaient dans une atmosphère extrêmement chaude et riche en dioxyde de carbone. Ces traces de fossiles ont été trouvées sur la côte ouest de l’Australie. D'autres fossiles similaires ont été trouvés dans le monde entier. Leur âge s'étend sur environ deux milliards d'années.

Avec autant d'organismes photosynthétiques qui peuplent la Terre, ce n'était qu'une question de temps avant que l'atmosphère commence à accumuler des niveaux d'oxygène plus élevés, car l'oxygène gazeux est un produit de perte de la photosynthèse. Une fois que l’atmosphère a eu plus d’oxygène, de nombreuses nouvelles espèces ont évolué et pourraient utiliser l’oxygène pour créer de l’énergie.

Plus de complexité apparaît

Les premières traces de cellules eucaryotes sont apparues il y a environ 2,1 milliards d'années, selon les archives fossiles. Il semble que ce soient des organismes eucaryotes unicellulaires à la complexité de la plupart des eucaryotes actuels. Il a fallu environ un milliard d’années avant que les eucaryotes plus complexes évoluent, probablement par l’endosymbiose d’organismes procaryotes.

Les organismes eucaryotes plus complexes ont commencé à vivre en colonies et à créer des stromatolites. De ces structures coloniales sont probablement issus d'organismes eucaryotes multicellulaires. Le premier organisme à reproduction sexuée a évolué il y a environ 1,2 milliard d'années.

Evolution accélère

Vers la fin de la période précambrienne, beaucoup plus de diversité a évolué. La terre subissait des changements climatiques assez rapides, passant de complètement gelée à douce à tropicale et redevenant gelée. Les espèces qui ont su s'adapter à ces fluctuations sauvages du climat ont survécu et ont prospéré. Les premiers protozoaires sont apparus suivis de près par les vers. Peu de temps après, des arthropodes, des mollusques et des champignons sont apparus dans les archives fossiles. La fin de l’époque précambrienne a vu naître des organismes beaucoup plus complexes comme les méduses, les éponges et les organismes à coquilles.

La fin de la période précambrienne est survenue au début de la période cambrienne du phanérozoïque et du paléozoïque. Cette période de grande diversité biologique et d’augmentation rapide de la complexité des organismes est connue sous le nom d’Explosion cambrienne. La fin du temps précambrien a marqué le début de l'évolution plus rapide des espèces au cours du temps géologique.