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Le cousin planétaire le plus grand et le plus ancien de la Terre est "là-bas"

Le cousin planétaire le plus grand et le plus ancien de la Terre est "là-bas"

Depuis que les astronomes ont commencé à chercher des planètes autour d’autres étoiles, ils ont trouvé des milliers de "candidats à la planète" et en ont confirmé plus de mille comme étant des mondes réels. Il pourrait y avoir des milliards de mondes là-bas. Les outils de la recherche sont des télescopes au sol, le Télescope de Kepler, Le télescope spatial Hubble, et d'autres. L'idée est de rechercher des planètes en surveillant les légères baisses à la lumière d'une étoile alors que la planète passe dans son orbite entre nous et l'étoile. C'est ce qu'on appelle la "méthode du transit" car elle nécessite qu'une planète "transite" le visage de l'étoile. Une autre façon de trouver des planètes consiste à rechercher de minuscules changements dans le mouvement de l'étoile causés par l'orbite d'une planète. Détecter directement les planètes est très difficile car les étoiles sont très brillantes et les planètes peuvent se perdre dans l’éblouissement.

Trouver d'autres mondes

La première exoplanète (un monde entourant d'autres étoiles) a été découverte en 1995. Depuis lors, le nombre de découvertes a augmenté alors que les astronomes lancaient un vaisseau spatial à la recherche de mondes lointains.

Un monde fascinant qu'ils ont découvert s'appelle Kepler-452b. Il entoure une étoile semblable au Soleil (type étoile G2) située à environ 1 400 années-lumière de nous dans la direction de la constellation du Cygne. Il a été trouvé par le Kepler télescope, ainsi que 11 autres planètes en orbite dans les zones habitables de leur étoiles. Pour déterminer les propriétés de la planète, les astronomes ont effectué des observations dans des observatoires au sol. Leurs données ont confirmé la nature planétaire de Kepler-452b, affiné la taille et la luminosité de son étoile hôte et déterminé la taille de la planète et de son orbite.

Kepler-452b a été le premier monde découvert proche de la taille de la Terre, et tourne autour de son étoile dans la zone dite "habitable". C'est une région autour d'une étoile où de l'eau liquide pourrait exister à la surface d'une planète. C'est la plus petite planète jamais trouvée dans une zone habitable. D'autres ont été de plus grands mondes. Le fait que celui-ci soit plus proche de la taille de notre propre planète signifie que les astronomes sont sur le point de trouver des jumeaux de la Terre (en termes de taille).

La découverte n'indique PAS s'il y a OUI de l'eau sur la planète ou de quoi elle est faite (c'est-à-dire, un corps rocheux ou un géant gazier / givrant). Cette information proviendra d'observations ultérieures. Pourtant, ce système présente des similitudes intéressantes avec la Terre. Son orbite est de 385 jours, tandis que la nôtre est de 365,25 jours. Kepler-452b est cinq fois plus éloigné de son étoile que la Terre par rapport au Soleil.

Kepler-452, l'étoile mère du système, a 1,5 milliard d'années de plus que le Soleil (qui est âgé de 4,5 milliards d'années). C'est aussi un peu plus lumineux que le soleil mais a la même température. Toutes ces similitudes aident les astronomes à établir un point de comparaison entre ce système planétaire et notre propre Soleil et planètes alors qu'ils cherchent à comprendre la formation et l'histoire des systèmes planétaires. En fin de compte, ils veulent savoir combien de mondes habitables sont "là-bas".

À propos de Kepler Mission

le Kepler Le télescope spatial (nommé d'après l'astronome Johannes Kepler) a été lancé en 2009 dans le but d'identifier les planètes autour des étoiles dans une région du ciel proche de la constellation du Cygne. Il a bien fonctionné jusqu'en 2013, lorsque la NASA a annoncé l'échec des volants d'inertie (qui maintiennent le télescope bien orienté). Après quelques recherches et l'aide de la communauté scientifique, les contrôleurs de mission ont mis au point un moyen de continuer à utiliser le télescope. Cette mission s'appelle désormais K2 "Second Light". Il continue à rechercher des candidats planétaires, qui sont ensuite observés de nouveau pour aider les astronomes à déterminer les masses, les orbites et autres caractéristiques des mondes possibles. Une fois que les "candidats" de la planète de Kepler sont étudiés en détail, ils sont confirmés en tant que planètes réelles et ajoutés à la liste croissante de telles "exoplanètes".