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Guerre civile américaine: bataille d'Atlanta

Guerre civile américaine: bataille d'Atlanta

La bataille d'Atlanta a eu lieu le 22 juillet 1864 pendant la guerre de Sécession (1861-1865) et a vu les forces de l'Union dirigées par le major général William T. Sherman remporter une victoire à deux doigts de la course. Deuxième d'une série de batailles dans la ville, les combats se sont concentrés sur une tentative des Confédérés de vaincre l'armée du Général de division James B. McPherson à l'est d'Atlanta. Bien que l'attaque ait connu un certain succès, notamment l'assassinat de Mc Pherson, elle a finalement été repoussée par les forces de l'Union. Après la bataille, Sherman déplaça ses efforts dans la partie ouest de la ville.

Contexte stratégique

À la fin de juillet 1864, les forces du major général William T. Sherman s'approchèrent d'Atlanta. En approchant de la ville, il poussa l'armée du major du général George H. Thomas vers Atlanta, en provenance du nord, tandis que l'armée de l'Ohio du général John Schofield approchait du nord-est. Son dernier commandement, l'Armée du Tennessee du général de division James B. McPherson, s'est déplacé vers la ville depuis Decatur, à l'est. L’armée confédérée du Tennessee s’opposait aux forces de l’Union, qui était beaucoup moins nombreuse et subissait un changement de commandement.

Le major général William T. Sherman. Photographie fournie par la National Archives & Records Administration

Tout au long de la campagne, le général Joseph E. Johnston avait poursuivi une approche défensive en cherchant à ralentir Sherman avec sa petite armée. Bien que les armées de Sherman l'avaient à plusieurs reprises écarté de plusieurs positions, il avait également forcé son homologue à se battre dans des batailles sanglantes à Resaca et à Kennesaw Mountain. De plus en plus frustré par l'approche passive de Johnston, le président Jefferson Davis l'a relevé le 17 juillet et a donné le commandement de l'armée au lieutenant-général John Bell Hood.

Commandant à l’esprit offensif, Hood avait servi dans l’armée de Virginie du Nord du général Robert E. Lee et avait été actif dans bon nombre de ses campagnes, y compris les combats à Antietam et à Gettysburg. Au moment du changement de commandement, Johnston préparait une attaque contre l'armée du Cumberland de Thomas. En raison de la nature imminente de la grève, Hood et plusieurs autres généraux confédérés ont demandé que le changement de commandement soit reporté à une date ultérieure à la bataille, mais ils ont été démentis par Davis.

Lieutenant général John B. Hood. Photographie fournie par la National Archives & Records Administration

Assumer le commandement, Hood choisit d'avancer dans l'opération et il frappa les hommes de Thomas lors de la bataille de Peachtree Creek le 20 juillet. Lors de violents combats, les troupes de l'Union montèrent une défense déterminée et repoussèrent les assauts de Hood. Bien que mécontent du résultat, cela n'a pas empêché Hood de rester à l'offensive.

Faits saillants: Bataille d'Atlanta

  • Conflit: Guerre civile (1861-1865)
  • Rendez-vous: 22 juillet 1863
  • Armées et commandants:
    • États Unis
      • Major général William T. Sherman
      • Major général James B. McPherson
      • environ. 35 000 hommes
    • Confédération
      • Général John Bell Hood
      • environ. 40 000 hommes
  • Victimes:
    • États Unis: 3,641
    • Confédération: 5,500

Un nouveau plan

En recevant des rapports selon lesquels le flanc gauche de McPherson était exposé, Hood commença à planifier une frappe ambitieuse contre l'armée du Tennessee. Remettant deux de ses corps dans les défenses intérieures d'Atlanta, il ordonna au corps du lieutenant général William Hardee et à la cavalerie du major général Joseph Wheeler de se déplacer le 21 juillet au soir. Decatur le 22 juillet.

Une fois à l'arrière de l'Union, Hardee devait avancer vers l'ouest et prendre McPherson par l'arrière pendant que Wheeler attaquait les trains de wagons de l'armée du Tennessee. Cela serait soutenu par un assaut frontal contre l'armée de McPherson par le corps du major général Benjamin Cheatham. Au début des troupes confédérées, les hommes de McPherson s'étaient retranchés le long d'une ligne nord-sud à l'est de la ville.

Plans de l'Union

Le matin du 22 juillet, Sherman reçut initialement des informations selon lesquelles les Confédérés auraient abandonné la ville, les hommes de Hardee ayant été vus en marche. Celles-ci se sont rapidement avérées fausses et il a décidé de commencer à couper les liaisons ferroviaires vers Atlanta. Pour ce faire, il envoya des ordres à Mc Pherson lui enjoignant de renvoyer le XVIe corps du major général Grenville Dodge à Decatur afin de démolir le chemin de fer Georgia. Ayant reçu des informations faisant état d'activités confédérées dans le sud du pays, Mc Pherson hésitait à obéir à ces ordres et interrogea Sherman. Bien qu'il croyait que son subordonné était trop prudent, Sherman accepta de reporter la mission à 13 heures.

Le major général James B. McPherson. Photographie avec la permission de la Bibliothèque du Congrès

McPherson a tué

Vers midi, aucune attaque ennemie n'ayant été matérialisée, Sherman ordonna à McPherson d'envoyer la division du brigadier général John Fuller à Decatur, tandis que la division du brigadier général Thomas Sweeny serait autorisée à rester sur le flanc. McPherson rédigea les commandes nécessaires pour Dodge, mais avant qu’ils ne soient reçus, on entendit des coups de feu au sud-est. Au sud-est, les hommes de Hardee accusaient un retard important en raison d'un départ tardif, du mauvais état des routes et du manque de conseils de la part des cavaliers de Wheeler.

À cause de cela, Hardee se tourna trop tôt vers le nord et ses divisions principales, sous les ordres des généraux William Walker et William Bate, rencontrèrent les deux divisions de Dodge qui étaient déployées sur une ligne est-ouest pour couvrir le flanc de l'Union. Alors que l'avancée de Bate sur la droite était entravée par un terrain marécageux, Walker a été tué par un tireur d'élite de l'Union alors qu'il formait ses hommes.

En conséquence, l'assaut des Confédérés dans cette zone manquait de cohésion et fut repoussé par les hommes de Dodge. Sur la gauche confédérée, la division du général de division Patrick Cleburne a rapidement trouvé un écart important entre la droite de Dodge et la gauche du XVIIe corps du major général Francis P. Blair. Conduisant au sud au son des canons, McPherson pénétra également dans cet espace et rencontra les confédérés en progression. Ordonné de s'arrêter, il a été tué par balle alors qu'il tentait de s'échapper (Carte).

Major général Patrick Cleburne. Photographie avec la permission de la Bibliothèque du Congrès

Le syndicat tient

En continuant à conduire, Cleburne a été en mesure d'attaquer le flanc et l'arrière du XVIIe Corps. Ces efforts ont été soutenus par la division du brigadier général George Maney (division de Cheatham), qui a attaqué le front de l'Union. Ces attaques confédérées n’étaient pas coordonnées, ce qui a permis aux troupes de l’Union de les repousser à leur tour en se précipitant d’un côté à l’autre de leurs retranchements.

Après deux heures de combat, Maney et Cleburne ont finalement attaqué conjointement, forçant les forces de l’Union à se replier. Redressant son arrière gauche en forme de L, Blair centra sa défense sur Bald Hill, qui dominait le champ de bataille. Afin de soutenir les efforts des Confédérés contre le XVIe Corps, Hood ordonna à Cheatham d’attaquer le XVe Corps du major général John Logan au nord. Assis à cheval sur le Georgia Railroad, le front du XV Corps a été brièvement pénétré par une coupure de chemin de fer non défendue.

Menant personnellement la contre-attaque, Logan a rapidement restauré ses lignes à l'aide d'un tir d'artillerie dirigé par Sherman. Pendant le reste de la journée, Hardee continua à attaquer la colline chauve avec peu de succès. La position devint bientôt connue sous le nom de Leggett's Hill auprès du brigadier général Mortimer Leggett, à qui les troupes appartenaient. Les combats sont morts à la nuit tombée bien que les deux armées soient restées en place.

À l'est, Wheeler parvint à occuper Decatur mais fut empêché de rejoindre les wagons de McPherson par une habile action de retardement menée par le colonel John W. Sprague et sa brigade. Pour ses actions visant à sauver les trains de wagons des XVe, XVIe, XVIIe et XXe Corps, Sprague reçut la médaille d'honneur. Après l'échec de l'assaut de Hardee, la position de Wheeler à Decatur est devenue intenable et il s'est retiré à Atlanta ce soir-là.

Conséquences

La bataille d'Atlanta a coûté 3 641 victimes aux forces de l'Union, tandis que les pertes de la Confédération s'élevaient à environ 5 500. Pour la deuxième fois en deux jours, Hood n'avait pas réussi à détruire une aile du commandement de Sherman. Bien qu’un problème plus tôt dans la campagne, la nature prudente de McPherson s’est révélée fortuite, car les ordres initiaux de Sherman auraient laissé le flanc de l’Union complètement exposé.

À la suite des combats, Sherman a donné le commandement de l'armée du Tennessee au major-général Oliver O. Howard. Le major général Joseph Hooker, commandant du XXe Corps, s'est senti autorisé à occuper ce poste et a reproché à Howard sa défaite à la bataille de Chancellorsville. Le 27 juillet, Sherman a repris ses opérations contre la ville en se déplaçant du côté ouest pour couper le chemin de fer Macon & Western. Plusieurs batailles supplémentaires ont eu lieu à l'extérieur de la ville avant la chute d'Atlanta le 2 septembre.